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Conceptions of politics



There is a great and overlooked political division today – between those who think policy matters, and those who think it doesn’t.

Here are some examples of what I mean.

First, Ed Miliband’s speech on the Internal Market Bill was that of a man who thinks a consistent policy would be a good thing. He is exercised by the fact that a man who greeted the signing of the Withdrawal Agreement as a “fantastic moment” now regards it as “contradictory”. Johnson, however, seems to attach no importance to the need for a consistent policy.

Secondly, Rishi Sunak has the highest approval rating of all cabinet ministers among Tory members, even though employment is slumping: the ONS reported today that payrolls have dropped by 629,000 in the last 12 months, a trend economists expect to continue. A massive policy failure is no handicap to popularity. Father-time-storm

 Not that indifference to the need for coherent policy is confined to Tories. Bridget Phillipson said recently that Labour must listen to voters, whilst telling us little about her own policies or philosophy other than the need for “disciplined” spending promises. To use Tony Benn’s distinction, she is a weathervane, blowing in the wind, rather than a signpost.

Which raises the question: if politics isn’t about policy, what is it about?

One conception – which Ms Phillipson is using – sees it as a form of marketing. It consists in giving voters what they want, even if their preferences are ill-informed, contradictory and endogenous.

A second conception regards it as a debased form of theatre, a form of play-acting in which appearance and presentation are everything: Sunak’s popularity owes much more to his plausibility at a podium than it does to his material achievements.

Closely related to this is the tendency to see it as a game. I don’t have to tell you that, too often, this is the media’s conception. There’s jockeying for position, gossip and backbiting in which confidence, fluency and “credibility” are prized more than actual mastery of policy or managerial skill. Although its players, and the media, like to see this as a vicious sport, it is in fact often a matey process among jolly good chaps in which the worst that can happen is to conduct a “car crash interview” and where the losers retire to overpriced sheds or sinecures with investment banks. As for the fact that politics actually costs thousands of people their lives, well who cares? They are only the little people. 

But there’s another conception, which has grown in recent years. This regards politics not as a matter of solving (or at least ameliorating) social problems with coherent policy, but rather as unifying your tribe – for example by inventing culture wars. This serves the Tory party well. Labour has always been an awkward alliance between metropolitan liberals and the working class (a point clear in, for example, Orwell’s writing), and a culture war can drive a wedge between the two.

This, I think, explains Johnson’s otherwise incoherent attitude to his own Withdrawal Agreement. He hopes that voters will see this not as a breach of international law nor as an admission that his own negotiation and commendation of that Agreement were faulty, but rather as him “standing up” to the EU.

And given that we have a media which devalues intellect, coherence and prosperity and instead celebrates posturing, he might get away with this.

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Implications of a “No Recovery Package” Outcome



From Deutsche Bank on Sunday:

In the US, fiscal uncertainty is a major issue. As outlined above, we now assume that significant further support will not be forthcoming until after the election. The resulting drop in income support for households is already beginning to depress activity and we see GDP growth slowing to near zero in Q4 as consumer spending slides. Growth will pick up in Q1 with some post-election fiscal support.

This manifests in zero (0) growth in 2020Q4.

Figure 1: GDP (black), Deutsche Bank (blue), WSJ September consensus (red), all in billion Ch.2012$, SAAR. Source: BEA 2020Q2 2nd release, DB World Outlook Update (Sep 20, 2020), WSJ September survey, author’s calculations.

Today, Bloomberg notes:

After four rounds of U.S. aid totaling nearly $3 trillion, fiscal stimulus is running out: Bloomberg Economics’ analysis shows that under a no-stimulus baseline scenario through year-end, total income flowing to households will transition from unprecedentedly strong for a recession, to just so-so. That in itself would be enough to subtract 5 percentage points from fourth-quarter gross domestic product compared with a counterfactual scenario that includes an extension of stimulus measures. Funding problems for states and small businesses are poised to add to the drag.

This point is illustrated in the figure depicting personal income around recessions:

What do academic economists think? From the latest round of the IGM/FiveThirtyEight Covid-19 panel:

The results also bring into focus how the economists are viewing the election results and  overall political climate. We’ve written many times that they believe an infusion of additional money from Congress — whether in the form of enhanced federal unemployment insurance or another series of stimulus payments — is paramount to stabilize the economy through the recovery. According to our survey results, the biggest economic risk for 2021 is the possibility that no additional stimulus is passed by November 2020. And the economists see Democrats’ control of Congress as having a significant effect on growth potential in 2021, likely because they have been much more willing to pass government spending bills. (Note that even if Joe Biden wins the presidency but the Senate doesn’t flip to the Democrats, 94 percent of our panelists said their outlook for 2021 would remain essentially the same as it is now.)

“I think that failing to pass fiscal stimulus is the biggest downside risk,” said Jonathan Wright, an economist at Johns Hopkins University who has been consulting with FiveThirtyEight on the survey. “And that’s probably made more likely by the RBG fight.”

In other words, no additional fiscal stimulus now is a recipe for flatlining in Q4.

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Quotation of the Day…



… is from page 128 of the late Hans Rosling’s 2018 book, Factfulness; it’s from a chapter titled “The Size Instinct”:

You tend to get things out of proportion. I do not mean to sound rude. Getting things out of proportion, or misjudging the size of things, is something that we humans do naturally. It is instinctive to look at a lonely number and misjudge its importance. It is also instinctive … to misjudge the importance of a single instance or identifiable victim. These two tendencies are the two key aspects of the size instinct.

The media is this instinct’s friend. It is pretty much a journalist’s professional duty to make any given event, fact, or number sound more important than it is. And journalists know that it feels almost inhuman to look away from an individual in pain.

DBx: In this book, Rosling doesn’t mention Bastiat. But Rosling here describes the distortions in people’s perceptions that many of us classify under the heading “what is seen and what is not seen.” Anyone blind to the unseen focuses only on what is seen. It is what is seen that is addressed. Action is taken on the basis only of what is seen.

But that which is seen is often only a tiny feature of a much larger group, the bulk of which is invisible. And so actions that appear to be admirable and compassionate - because these are aimed at changing for the better that which is seen - are in fact often harmful because these actions are taken without knowledge of the larger group.

Home-country workers who lose their jobs to imports are seen; so tariffs help them. Protectionists are applauded for their intentional humanity. Home-country workers (and foreign workers) who lose jobs because of these tariffs, and consumers whose real incomes are reduced because of higher prices, are unseen. Protectionists are not derided for their unintentional cruelty.

Paid leave required by government is seen; the resulting reductions in other forms of compensation, and the greater difficulty of many workers to get jobs as goods as possible for them, are unseen.

Workers whose wages are pushed up by minimum-wage statutes are seen. Workers rendered unemployed or who suffer worse employment conditions are unseen.

People suffering and dying from covid-19 are seen and easily filmed. And while some of the damage done by the hysteria and lockdowns is seen - for example, shuttered stores and unemployed workers - much of the damage is unseen. The people who suffer and die from other ailments because access to medical care was made unnecessarily difficult by the lockdowns - the new businesses not created - the friendships in school not made - the stream of anti-social consequences that will long haunt us now that so many of us regard other human beings as carriers of death - the inevitable abuse into the future of the malignant eruption of arbitrary state power - all this and much more is unseen.

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Lo que la OEA le hizo a Bolivia



The Guardian

In English

Bolivia vive una pesadilla de represión política y violencia estatal racista desde que el gobierno democráticamente electo de Evo Morales fue derrocado por los militares el 10 de noviembre. Ese mes fue “el segundo mes más mortífero, en términos de muertes de civiles cometidas por fuerzas estatales, desde que Bolivia se convirtió en una democracia hace casi 40 años”, según un estudio de la Clínica Internacional de Derechos Humanos de la Facultad de Derecho de Harvard (HLS, por sus siglas en inglés) y la Red Universitaria por los Derechos Humanos (UNHR, por sus siglas en inglés) publicado hace un mes.

Morales fue el primer presidente indígena de Bolivia, el país que tiene el mayor porcentaje de población indígena de las Américas. Su gobierno logró reducir la pobreza en un 42% y la pobreza extrema en un 60%, lo que benefició de manera desproporcionada a los indígenas bolivianos. El golpe de noviembre fue liderado por una élite blanca y mestiza con antecedentes racistas, que buscaba devolver el poder estatal a las personas que lo habían monopolizado antes de la elección de Morales en 2005. La naturaleza racista de la violencia estatal se subraya en el informe de HLS & UNHR, incluyendo testimonios de testigos presenciales que relataron cómo las fuerzas de seguridad utilizaron “lenguaje racista y anti-indígena” cuando atacaron a los manifestantes; y también deja claro que el total de víctimas de las dos mayores masacres cometidas por las fuerzas estatales después del golpe fueron indígenas.

Lo que ha recibido aún menos atención, pero es igualmente importante para comprender cómo la democracia de Bolivia fue destruida el pasado noviembre, es el papel de la Organización de los Estados Americanos en este terrible crimen.

Como informó finalmente el New York Times el 7 de junio, el análisis “defectuoso” de la OEA inmediatamente después de las elecciones del 20 de octubre “alimentó una serie de eventos que cambió la historia de la nación sudamericana”. Como señaló el Times, el análisis de la organización “planteó dudas sobre fraude electoral — y ayudó a derrocar a un presidente…”.

De hecho, las acusaciones de la OEA fueron el principal fundamento político del golpe de Estado acontecido tres semanas después de las elecciones del 20 de octubre. Y las acusaciones continuaron durante muchos meses después del golpe. En Bolivia, las autoridades electorales reportan un conteo preliminar, que no es oficial y no determina el resultado, mientras los votos son contabilizados. Cuando se contó el 84% de los votos en este conteo preliminar, Morales tenía el 45,7 por ciento de los votos y tenía una ventaja en votos de 7,9 puntos porcentuales por sobre el candidato en el segundo lugar. Luego, la información en este conteo no oficial y no vinculante se interrumpió durante 23 horas, y cuando se retomó, la ventaja de Morales había aumentado a 10,2 puntos porcentuales. Al final del recuento oficial fue del 10,5 por ciento. Según las reglas electorales de Bolivia, un candidato con más del 40 por ciento de los votos y al menos una ventaja de 10 puntos gana en la primera vuelta, sin la necesidad de una segunda vuelta.

La oposición alegó que hubo fraude y salió a la calle. La Misión de Observación Electoral (MOE) de la OEA emitió un comunicado de prensa al día siguiente de las elecciones expresando su “profunda preocupación y sorpresa por el cambio drástico y difícil de explicar en la tendencia de los resultados preliminares luego del cierre de las urnas”. Pero no proporcionó evidencias para respaldar estas acusaciones, pues no había ninguna.

Esto ha sido comprobado y verificado desde entonces, y en repetidas ocasiones, por una gran cantidad de estudios estadísticos especializados, incluido el que le dio los fundamentos al artículo del New York Times del 7 de junio. Como sucede a veces cuando las cifras se convierten en un tema de controversia política, los estudios estadísticos fueron necesarios principalmente para refutar otros — a menudo falsos— análisis estadísticos. Pero la verdad fue bastante clara y fácil de ver a través de los datos disponibles en línea inmediatamente después de las elecciones. Y, de hecho, el Centro de Investigación en Economía y Política (CEPR, por sus siglas en inglés), del que soy codirector, hizo uso de esos datos para refutar las alegaciones iniciales de la OEA un día después de que fueran vertidas; y continuó elaborando una serie de análisis estadísticos y documentos en los meses siguientes, incluyendo un amplio documento rebatiendo el informe final de auditoría de la OEA. 

No hubo un cambio inexplicable de tendencia. Todo lo que sucedió fue que las áreas que reportaron más tarde sus votos eran más pro-Morales que las que reportaron antes, y esto debido a varias razones geográficas y demográficas. Es por eso que la ventaja de Morales aumentó cuando llegó el último 16% de los votos, tal y como había ido aumentando durante el conteo preliminar. Este es un fenómeno bastante común en las elecciones en todo el mundo.

Pero después de su comunicado de prensa inicial, la OEA elaboró tres informes más, incluida su auditoría preliminar de los resultados electorales, sin considerar nunca la posibilidad obvia de que las áreas que reportaron posteriormente sus votos tuvieran una tendencia política distinta que aquellas cuyos votos llegaron antes. Esto en sí mismo es una evidencia abrumadora de que los funcionarios de la OEA no simplemente cometieron un error en sus repetidas denuncias de fraude, sino que de hecho sabían que sus acusaciones eran falsas. No nos cabe en la cabeza que esta simple explicación, que es lo primero que se le ocurriría a la mayoría de la gente y resultó ser cierta, ni siquiera se le ocurriese a los expertos electorales en los meses que duró la investigación.

El 2 de diciembre, 133 economistas y estadísticos publicaron una carta a la OEA, señalando que “el resultado final era bastante predecible sobre la base del primer 84% de los votos reportados” y pidiendo a la OEA “que se retracte de sus declaraciones engañosas sobre las elecciones”.

Cuatro miembros del Congreso de Estados Unidos, encabezados por la congresista Jan Schakowsky, también intervinieron con una carta a la OEA en la que formularon 11 preguntas elementales sobre el análisis de la OEA. Una se refería a si habían considerado la posibilidad de que las áreas que informaron sus votos al final fueran “diferentes de alguna manera que las hiciera más propensas a votar por Evo Morales — por un margen más amplio — en comparación con los votantes en los recintos típicos del primer 84% de los votos reportados?” Más de nueve meses después, la OEA aún no ha respondido.

En julio el Congreso de Estados Unidos celebró sesiones informativas con altos funcionarios de la OEA y los confrontó a algunas de las mismas preguntas; y no hubo ninguna respuesta sustantiva.

Con las alegaciones originales — y políticamente decisivas — de fraude cada vez más desacreditadas, la OEA recurrió a las “irregularidades” en la elección para mantener su asalto a la legitimidad del proceso electoral. Pero resultó que estas acusaciones, como las basadas en afirmaciones estadísticas, se desmoronaron ante el escrutinio. La OEA parece empeñada en justificar sus acusaciones iniciales — y claramente falsas — de irregularidades que impulsaron el golpe.

Mientras tanto, Bolivia tiene a una presidenta de facto, Jeanine Áñez, que ha calificado de “satánicas” las prácticas religiosas indígenas. En enero advirtió a los votantes en contra de “permitir el regreso de los ‘salvajes’ al poder, en aparente referencia a la herencia indígena de Morales y de muchos de sus partidarios”, según el Washington Post. Se suponía que el suyo era un gobierno “interino”, pero las nuevas elecciones, ahora programadas para el 18 de octubre, ya se han pospuesto tres veces.

Las ruedas de la justicia avanzan demasiado despacio tras los golpes de Estado respaldados por Estados Unidos. Y el apoyo del gobierno de Trump ha sido abierto: la Casa Blanca promovió la narrativa de “fraude”, y su declaración orwelliana después del derrocamiento de Morales elogió el golpe: “La salida de Morales preserva la democracia y allana el camino para que se escuche la voz del pueblo boliviano”.

El senador Marco Rubio es uno de los personajes más influyentes en la política del gobierno de Trump hacia América Latina. En este caso se involucró en el asunto antes del primer comunicado de prensa de la OEA: “En #Bolivia todos los indicios creíbles señalan que Evo Morales no logró asegurar el margen necesario para evitar la segunda vuelta en las elecciones presidenciales”, escribió al día siguiente de la votación, y había “cierta preocupación de que alteraría los resultados o el proceso para evitar esto”.

Según Los Angeles Times, “Carlos Trujillo, el embajador de Estados Unidos ante la OEA, había dirigido al equipo de monitoreo de las elecciones para que reporte un fraude generalizado, y presionó al gobierno de Trump para que apoye la expulsión de Morales”.

Esta semana, los representantes estadounidenses Jan Schakowsky y Jesús “Chuy” García pidieron al Congreso de EEUU que “investigue el papel de la OEA en Bolivia durante el año pasado y se asegure de que los dólares de los contribuyentes no contribuyan al derrocamiento de gobiernos elegidos democráticamente, conflictos civiles o violaciones de derechos”.

Este sería un buen comienzo.

Traducción de Francesca Emanuele.

The post Lo que la OEA le hizo a Bolivia appeared first on Center for Economic and Policy Research.

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